ROBIN MCKELLE @ C-MINE, GENK - 30/11/16

Zingen begon de 40 jarige New Yorkse Robin McKelle in de kerk. Via high school jazzbands, later het prestigieuze College of Music en dankzij de Thelonious Monk Vocal Jazz Competition werd haar carrière gelanceerd. Opmerkelijk genoeg breekt ze aanvankelijk enkel door in Frankrijk. Haar eerste albums ‘Introducing Robin McKelle’(2006) en ‘Modern Antique’ (2008) sluiten sterk aan bij de jazz en met name de swingjazz en bigbandtraditie. Gaandeweg grijpt ze tijdens haar optredens meer en meer terug naar invloeden uit de traditionele soul, wat zich later ook vertaalt op haar recentere albums ‘Soul Flower’(2012) en ‘Heart of Memphis’(2014). Haar vierde album ‘Soul Flower’ is een echt keerpunt in de carrière van de zangeres. In 2014 belandt ze in Memphis (de stad van studio's Stax en Sun Records) om haar album ‘Heart Of Memphis’ op te nemen, onder leiding van producer Scott Bomar van Al Green en The Bo-Keys faam.

In België was ze al enkele keren te zien met opgemerkte passages op Brussels Jazz Marathon 2014, Jazz Middelheim 2015 als opener van de New Orleans dag en in Flagey Brussel in 2011 en 2016. Toch is McKelle bij de doorsnee blues en jazz liefhebber tot nu toe wat onder de radar gebleven. Een concert in het voorjaar in De Casino in Sint Niklaas werd door timing-gerelateerde omstandigheden geannuleerd en ook haar geplande optreden deze zomer in OLT Deurne werd geannuleerd. In Frankrijk waar haar carriëre een flinke boost kreeg is ze intussen een household name in de betere zalen. Of dat ook in België zal gebeuren na haar enige passage in C-mine valt te betwijfelen. Daarvoor was de matig gevulde grote zaal van het Genkse cultuurcentrum met oplopende tribune zitplaatsen niet de meest geschikte locatie om er een feestje van te maken. Nochtans bezit Robin McKelle alle kwaliteiten om het ook hier en elders in Europa te maken.

Voor de wat gesofisticeerde fijnzinnige jazzy popsoul van haar nieuwe album ‘The Looking Glass’ heeft McKelle haar vaste begeleidingsband The Flytones ingeruild voor een andere groep van muzikanten. Het is ook deze band die haar vanavond begeleidt op het laatste optreden van de Europese tour en tevens haar laatste concert van het jaar. Werd haar stemtimbre en jazzfrasering in het verleden al gelinkt met Ella Fitzgerald of op haar soulplaten met Aretha Franklin of een Susan Tedeschi dan is het moeilijker om haar te plaatsen op haar nieuwe plaat waarin de zangeres zachter, intiemer klinkt dan ooit met allemaal originele songs. Voor wie haar nu pas ontdekt of voor het eerst live ziet vind je al haar stijlkenmerken zij het gedoseerd terug op de nieuwe plaat en live wordt heel haar repertoire aangeboord met hier en daar een welgekozen cover.

Na een korte intro waarbij de band warm loopt komt Mc Kelle op het podium. De zangeres ziet er geweldig uit met opgestoken rood haar in een stijlvolle outfit, een mouwloos zwart lederen topje afgezoomd met frengels boven een strakke zwartblauwe skinny glitterjeans, op naaldhakken. De voorzichtige opener “Control Yourself” zet meteen de sfeer van de avond met warme licht uptempo soul met een funky onderbouw. “Gravity”, de openingssong van haar nieuwe album ‘The Looking Glass’ trekt die lijn met een pianomotiefje ontspannen door. Toch lijkt het aanvankelijk of de zangeres nog niet voluit wil gaan en wat op veilig zingt en het duurt nog een paar nummers vooraleer haar veelzijdige stemkwaliteiten aan bod komen. Ook het publiek neemt rustig de tijd, luistert en appaudisseert beleefd. Toch is op een naturelle wijze zacht en krachtig zingen zonder schreeuwerig te klinken haar stijlkenmerk dat zij wellicht ontleend heeft aan haar klassieke en jazz achtergrond in tegenstelling tot de meer powerful zingende soul en blues zangeressen. Ook is McKelle er niet op uit om het publiek meteen aan het dansen te krijgen en bouwt ze song na song haar set zorgvuldig op met songs die elk op zich een eigen mix zijn van jazz, soul en rhythm & blues. Zo voert McKelle menige song niet naar een climax maar laat hem uitdeinen in een jazz frasering. Haar stem is dé aantrekkingspool en de aanwezigheid van Hammond orgel zorgt voor een lekker loom klinkende band die de songs en de stem van McKelle warm ondersteunen. Haar band kleurt zwart en wit met een zwarte ritmesectie naast gitarist Eli Menezes en keyboardspeler Jack Sherman (op Hammond B3, wurlitzer piano en melodica) die vocaal aanvult. Het klinkt allemaal wat ingehouden en gezapig op een funky ballade na. “So It Goes” schreef McKelle al 5 jaar geleden met de oproep nooit het hoofd te laten zakken ondanks alles, een boodschap die vandaag meer dan ooit opgaat. Het is het soort ballades waarin McKelle’s zachte stem goed gedijt voor een meer persoonlijk statement. Halfweg het optreden informeert ze evenwel of we nog mee zijn met haar maar beseft tegelijk dat een grote geestdrift van een zittend luisterend publiek vandaag niet aan de orde is. Met “Come Back” trakteert McKelle op een portie heerlijke sixties soul en “Stay” is het soort verfijnde souljazz dat haar lekker zit met een langgerekte jazz frasering aan het eind. Daarmee verleidt ze voorgoed het publiek dat vanaf dan lustig meeklapt. “Fairytale Ending” en de Soft Cell cover “Tainted Love” zetten de goodtime partysfeer nog even verder. Toch leent haar verfijnde blue-eyed soul en jazzstem zich het best voor de ballades. Voor de jazzballade “Remember” gaat McKelle zelf aan de piano zitten. Ze schreef het nummer al 8 jaar geleden voor haar tweede album ‘Modern Antique’ en vandaag is ‘The Looking Glass’ haar zesde én eerste album met uitsluitend eigen songs. Daar is ze heel trots op en dat aspect wil ze niet zo maar laten voorbijgaan omdat mensen niet altijd lijken te beseffen, doordat ze vertrouwd zijn met de stijlelementen, dat het gaat om originele songs. McKelle beleeft de tekst en Sherman voegt een streepje mondharmonica toe. Prachtig! Dat geldt ook voor haar versie van de Gladys Knight classic “If I Were Your Woman” waarin ze Gladys’ timbre opzoekt en naar het eind toe aan de rand van het podium aan het scatten gaat alla Ella Fitzgerald. Met “What You Want” als laatste song krijgen we toch nog een portie old skool Memphis Soul uit haar vorige album ‘Heart Of Memphis’. De onderliggende groove en een pittige rockgitaarsolo doen het publiek meeklappen en een encore kan niet uitblijven. Daarvoor vraagt McKelle wel dat iedereen gaat rechtstaan wat zonder uitzondering gebeurt. De openingstrack “About To Be Your Baby” uit datzelfde album is een stomende soulkraker die swingt in de beste soul en r&b traditie waarmee McKelle moeiteloos de handen op mekaar krijgt.

Conclusie: een geweldige zangeres met een dijk van een stem maar daarom nog geen goed concert. Hoewel Robin McKelle haar souljazzstem zowel op plaat als live meer wil laten renderen in verfijnde eigen popsoulsongs en wil afstappen van een set vol stomende retro Memphis en Motown Soul van haar vorige platen zijn het toch die nummers die live voor de nodige sfeer en hoogtepunten zorgen. Alleszins een moedige keuze van de zangeres om niet in een hoek hetzij jazz of retro soul vast gepind te willen worden. Live is wellicht de keuze nog moeilijker om te gaan voor een persoonlijke aanpak en niet meteen je publiek te willen winnen met uptempo crowdpleasers. Ook bij de zangeres kriebelt het wellicht om iedereen niet meteen mee te krijgen daar ze het wel degelijk kan. Het is de vraag of een veelzijdige zangeres als Robin McKelle op de ingeslagen weg zal verder gaan aangezien live een samengaan van meer relaxte persoonlijke songs met goed in het oor liggende stomende retro soul nummers niet voor elke locatie werkt.

Marc Buggenhoudt

Foto © Marke Tentster

Setlist
1.Control Yourself (Heart Of Memphis, 2014)
2.Gravity (The Looking Glass, 2016)
3.Miss You Madly (Soul Flower, 2012)
4.I Cant Go For That (No Can Do) (Hall & Oates cover)
5.Get Back Yesterday (The Looking Glass, 2016)
6.So It Goes (Soul Flower, 2012)
7.Come Back
8.Stay (The Looking Glass, 2016)
9.Fairytale Ending (Soul Flower, 2012)
10.Tainted Love (Soft Cell cover)
11.Remember (Modern Antique, 2008)
12.If I Was Your Woman (Gladys Knight & The Pips cover, 1971)
13.What You Want (Heart Of Memphis, 2014)
Encore
14.About To Be Your Baby (Heart Of Memphis, 2014)


 

 

 

 

 


 

Artiest info
website  
facebook  

C-MINE, GENK - 30/11/16