SEA LEVEL – BALL ROOM

 

 “ In 1976 raised from the ashes of the legendary Southern bluesrock troupe, The Allman Brothers…  “

Sea Level is de naam van een Southern rock/funk/blues/jazz fusion jam band, die tussen 1976 en 1981 vijf albums uitbracht. Sea Level rees op uit de assen van The Allman Brothers Band, nadat twee van de oprichters (Gregg Allman en Dicky Betts) o.w.v. meningsverschillen met andere leden van de band, de band in 1976 defenitief verlieten.

De overblijvende Allman Brothers’ leden (Lamar Williams: bas, Jaimoe aka Johnny Lee Johnson: drums & Chuck Leavell: piano, keyboards, zang) vormden éérst het trio We Three. Nadat gitarist Jimmy Nalls zich bij het trio aansloot, werd de naam een fonetisiche verdraaiing van de naam van hun leider (die vaak verkeerd uitgesproken werd) Chuck Leavell's, afgekord C. Leavell of fonetisch “Sea Level”.

Sea Level debuteerde in 1977 met een titelloos album en breidde uit met Davis Causey (gitaar), George Weaver (drums, percussie) en Randall Bramblett (sax, keys, zang) tot een septet. Met deze line-up brengen ze ‘Cats on the Coast’ [1978] uit. Op hun derde album ‘On the Edge’ ontbreken Jaimoe en Weaver, die de band verlaten hebben en waarvoor drummer Joe English in de plaats kwam. Het sextet (Bramblett, Causey, English, Leavell, Nalls & Williams) nam een vierde album ‘Long Walk on a Short Pier’ [1979] en, met percussionist Matt Greeley, een vijfde album ‘Ball Room’ [1980] op.

Chuck Leavell werd na Sea Level sessie muzikant en producer. Hij tourde o.a. als pianist met Eric Clapton en The Rolling Stones. In 1998 debuteerde hij met een solo LP ‘What's in That Bag?’. Later bracht hij ‘Forever Blue’ [2001] (met hierop twee Sea Level klassiekers "Whole Lotta Colada" en "Song for Amy") en ‘Southscape’ [2005] uit.

‘Ball Room’ was het laatste album dat door Sea Level uitgegeven werd door Arista Records. Al hun eerdere albums zijn uitgebracht bij Capricorn Records, dat bankroet ging. Sea Level was, zoals al eerder geschreven de “zaak” van ex-Allman Brothers’ pianist Chuck Leavell. ‘Ball Room’ is daarom zeker niet het meest rock getinte album. We krijgen Sea Level’s meest gesofisticeerde muzikale kant, waarbij Randall Bramblett, de meeste nummers zingt. Het album voldoet aan de trends anno begin jaren ’80, die een fusion waren van jazz, rock en blues.

Het album is opgenomen met sound engineer / producer Sam Whiteside in de Axis Sound & Web IV studio’s in Atlanta. ‘Ball Room’ opent met ”Wild Site”, een nummer geschreven door de lead gitarist Davis Causey. Het is een een Southern rocker, die gaat over “loslaten”. Met de rockers ”School Teacher” en  ”Comfort Range” gaat het tempo omhoog en het Chuck Leavell nummer ”Anxiously Awaiting”,is een meditatie over liefde en het leven. De instrumental ”Struttin’” is een Latino getint nummer van bassist Lamar Williams, waarin een mix van jazz en funk de sfeer bepalen. Er is eerst een saxsolo is van Bramblett, gevolgd door een pianosolo van Leavell en een gitaarsolo van Davis Causey. ”We Will Wait” is een sudderende groove met Bramblett op sopraan sax. Het nummer eindigt met een sfeervolle lange fade-out, opgezet met een hypnotiserend strak drumpatroon en angstaanjagende geluidseffecten. ”You Mean So Much To Me” is een ballade, gezongen door percussionist Matt Greeley. De sax van Bramblett opent ”Don’t Want To Be Wrong”, een uptempo love song, gezongen door Leavell, die het nummer ook schreef. ”Bandstand” is de afsluiter van ‘Ball Room’. Davis Causey opent op gitaar, waarna Bramblett overneemt. Let op de strakke backbeat die opgelegd wordt door bassist Lamar Williams en drummer Joe English. De songwriting is gespekt met humor en pathos en soms contrasterend, met opvallend levendige en soms poëtische zinnen (“Outside the engines roar and car doors slam…”. Of, hoe muziek voor de luisteraar een uitlaat kan zijn voor eigen problemen en het alledaagse leven!

‘Ball Room’ (uitgegeven door Arista) was, na zes jaar samen werken, spijtig genoeg Sea Level’s laatste album. Door het failliet van Capricorn en gezien financiele problemen van de band, eindigde na een een laatste tour (de “Shopping Center Tour”), waarmee schulden werden afbetaald, het verhaal van Sea Level. Leavell en Causey namen (met zanger Blue Miller) met producer Steve Gibson nog het nummer “Make You Feel Love Again” op. Het werd géén hit en zorgde niet voor het nodige soelaas: “that stuff stayed in the can and never came out…”.

Vanaf 1981 werd Chuck Leavell de vaste tour pianist van The Rolling Stones. Leavell is ook te horen op opnames van The Black Crowes, Eric Clapton, George Harrison, Gov’t Mule en John Mayer. In 2012 kreeg hij een Lifetime Achievement Grammy en, de rest is geschiedenis!... ‘Ball Room’ zal voor de fans Sea Level’s epiloog blijven.

“ I think it holds up very well and I’m proud to have my name on it. I think it was quite good for its time… perhaps even a little ahead of its time… “ (dixit Chuck Leavell)

Eric Schuurmans

 

 

Album track list:
1”Wild Site” - 2”School Teacher” - 3”Comfort Range” [& D. Causey] - 4”Anxiously Awaiting” [C. Leavell] - 5”Struttin’” (instrumental) [L. Williams] - 6”We Will Wait” [& D. Causey] - 7”You Mean So Much To Me” [& D. Causey] - 8”Don’t Want To Be Wrong” [C. Leavell] - 9”Bandstand” [& D. Causey] – Music / Lyrics by R. Bramblett, and/or where [noted] ℗ 1980 – Produced by Sea Level & Sam Whiteside for Kat Family Productions

Line-up:
Jaimoe: drums, percussion (1976–1978)
Chuck Leavell*: piano, Moog synth, organ, clavinet, keys, percussion, vocals (1976–1980)
Lamar Williams*: bass, vocals (1976–1980)
Jimmy Nalls*: electric, acoustic & slide guitar, vocals (1976–1980)
George Weaver: percussion (1977–1978)
Davis Causey*: electric & acoustic guitars (1977–1980)
Randall Bramblett*: saxophones, piano, keyboards, vocals (1977–1980)
Joe English*: drums, percussion, vocals (1978–1980)
Matt Greeley*: percussion, vocals (1980)
Album Line-up*

Discography ‘Sea Level’:
Ball Room (digitally remastered) [2017] | Best of Sea Level [1997] | Best of Sea Level [1990] | Ball Room [1980] | Long Walk on a Short Pier [1979] | On the Edge [1978] | Cats on the Coast [1977] | Sea Level [1977]

Artiest info
Website  
 

Label: BGO Records

video